Greg Chamitoff, astronauta

Ayer vino de visita el astronauta Greg Chamitoff, que fue un antiguo alumno de Caltech (Master en el 85). Dio una charla para el gran público, basada en los detalles curiosos de su experiencia en la Estación Espacial Internacional (ISS en inglés), donde pasó unos tres meses.

Nos habló de cómo el entrenamiento es ya de por sí muy interesante, e incluye desde vivir una semana bajo el agua, en una replica de la ISS, como si aquello fuera una misión, a entrenamientos de supervivencia en el norte de Canadá, empujando trineos por la nieve y pasando penurias. También hay entrenamiento en Rusia, para familiarizarse con su parte del equipo. Se ve que los entrenadores rusos no cambian, así que el señor que te enseña cómo funciona el aparato A es el mismo que se lo enseñó a todos los astronautas que han volado después de que el aparato empezara a funcionar. Todo ello en ruso, claro, incluyendo exámenes orales al final del proceso.

Respecto al idioma, parece que se usa el que diga la mayoría. Al principio eran dos rusos y un americano, así que se usaba el ruso, y tras un reemplazo se quedaron en dos americanos y un ruso, con lo cual se cambió al inglés.

Nos habló también de sus actividades en el espacio. Uno de los experimentos que le tocó llevar a cabo consistía en ver el efecto de la ausencia de gravedad en arañas. El primer día producían telas sin pies ni cabeza, pero pasados un par de días ya estaban plenamente adaptadas. También tuvo que instalar un nuevo módulo japonés, sacar muchas fotos con cámaras más potentes que las anteriores, y estudiar un proyecto del MIT consistente en unas esferas que flotan en formación, interactuando unas con las otras (la idea es llegar a usarlas fuera de la ISS, pero por ahora se usan sólo dentro, donde los errores no son críticos). También fueron parte de pruebas biológicas. Al parecer se sospecha ahora que la pérdida de calcio en los huesos no es por falta de ejercicio, sino para compensar el pH en el organismo, que por algún motivo se desiquilibra. La cosa no está clara aún, pero se está investigando-

Al parecer los astronautas dedican también gran partes de su tiempo a tareas de relaciones públicas, especialmente con estudiantes de colegio e instituto: desde charlas, hasta partidas de ajedrez a distancia contra diversos campeones juveniles. Todo ello en el mismo polo durante un mes (al parecer se cambian poco de ropa), con lo que hay tener cuidado de no mancharlo comiendo o trabajando, que conviene salir limpito por la tele.

Acabada la misión, dice que lo pasó fatal los primeros días. Parece que la gravedad sólo se nota después de un tiempo sin ella, por más que intentes hacer ejercicio para compensar. Tardó cuatro días en poder levantarse, y dos meses en correr y hacer ejercicio.

Una vez acabada la charla estuvo charlando con algunos alumnos. Nos dio su opinión del futuro del programa espacial norteamericano, que según él muy probablemente incluirá el continuar con la ISS hasta al menos el 2020 (en principio se cierra en 2015, lo que no parece muy astuto si siguen añadiendo módulos nuevos). Su opinión sobre la polémica entre el Transbordador Espacial y el nuevo Ares no estaba muy clara, pero no le hace gracia lo de depender de la Soyuz durante, como poco, cinco años, especialmente por la superiodiad del Shuttle para llevar mercancía pesada.

A él le queda otra misión más, la penúltima del Transbordador Espacial (salvo que se prolongue su uso). Dice que el principal problema para seguir siendo un astronauta en activo es que los exámenes médicos se vuelven más rigurosos según envejeces, pero que si por él fuera subiría de nuevo. Uno recuerda una foto que nos enseñó, con una aurora boreal vista desde el espacio, y te imaginas ver semejante espectáculo mientras flotas… Como para no querer volver.

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